Il misterioso legame tra COVID-19 e il sonno

Il coronavirus può causare insonnia e cambiamenti a lungo termine nel nostro sistema nervoso. Ma il sonno potrebbe anche essere la chiave per porre fine alla pandemia.

Il coronavirus appena scoperto aveva ucciso solo poche dozzine di persone quando Feixiong Cheng ha iniziato a cercare un trattamento. Sapeva che il tempo era essenziale: Cheng, analista di dati presso la Cleveland Clinic, aveva già visto coronavirus simili attraversare la Cina e l’Arabia Saudita, facendo ammalare migliaia di persone e scuotendo l’economia globale. Quindi, a gennaio, il suo laboratorio ha utilizzato l’intelligenza artificiale per cercare indizi nascosti nella struttura del virus per prevedere come ha invaso le cellule umane e cosa potrebbe fermarlo. Un’osservazione è emersa: il virus potrebbe essere potenzialmente bloccato dalla melatonina.

La melatonina, meglio conosciuta come l’ormone del sonno, non era un fattore ovvio per fermare una pandemia. Il suo ruolo più familiare è nella regolazione dei nostri ritmi circadiani. Ogni notte, al calare dell’oscurità, esce dalle ghiandole pineali del nostro cervello e nel nostro sangue, inducendo il sonno. Cheng ha preso la scoperta come una curiosità. “Era molto preliminare”, mi ha detto di recente: un piccolo studio nei primi giorni prima che COVID-19 avesse persino un nome, quando si riteneva che valesse la pena condividere qualsiasi cosa che potesse aiutare.

Dopo aver pubblicato la sua ricerca, però, Cheng ha sentito scienziati di tutto il mondo che pensavano che potesse esserci qualcosa. Hanno notato che, oltre ai ben noti effetti della melatonina sul sonno, svolge un ruolo nella calibrazione del sistema immunitario. Essenzialmente, funge da moderatore per aiutare a impedire che le nostre risposte di auto-protezione vadano in tilt, che sembra essere il problema di base che può trasformare rapidamente un caso lieve di COVID-19 in uno scenario di pericolo di vita.

Cheng ha deciso di scavare più a fondo. Per mesi, lui e colleghi hanno messo insieme i dati di migliaia di pazienti che sono stati visti nel suo centro medico. Nei risultati pubblicati il ​​mese scorso, la melatonina ha continuato a distinguersi. Le persone che lo assumevano avevano probabilità significativamente inferiori di sviluppare COVID-19, molto meno di morire di esso. Altri ricercatori hanno notato modelli simili. A ottobre, uno studio della Columbia University ha scoperto che i pazienti intubati avevano tassi di sopravvivenza migliori se ricevevano melatonina. Quando il presidente Donald Trump fu portato in aereo al Walter Reed National Military Medical Center per il trattamento del COVID-19, i suoi medici prescrissero, oltre a una pletora di altre terapie sperimentali, la melatonina.

Sono attualmente in corso otto studi clinici, in tutto il mondo, per vedere se queste correlazioni di melatonina confermano. Pochi altri trattamenti stanno ricevendo così tanta attenzione da parte della ricerca. Se la melatonina si dimostrasse effettivamente utile per le persone, sarebbe la medicina più economica e più facilmente accessibile per contrastare il COVID-19. A differenza dei farmaci sperimentali come il remdesivir e i cocktail di anticorpi, la melatonina è ampiamente disponibile negli Stati Uniti come integratore alimentare da banco. Le persone potrebbero iniziare a prenderlo immediatamente.

Tuttavia Cheng sottolinea che non lo sta raccomandando. Come ogni sostanza in grado di rallentare il sistema nervoso centrale, la melatonina non è un’aggiunta insignificante alla chimica del corpo. Il suo apparente vantaggio per i pazienti COVID-19 potrebbe essere semplicemente una correlazione spuria o, forse, un segnale che ci avvisa di qualcos’altro che sta effettivamente migliorando i risultati delle persone. Cheng pensa che potrebbe essere il caso. Lui e altri suggeriscono che il vero problema in gioco potrebbe non essere affatto la melatonina, ma la funzione che controlla più notoriamente: il sonno.

In fact, several mysteries of how COVID-19 works converge on the question of how the disease affects our sleep, and how our sleep affects the disease. The virus is capable of altering the delicate processes within our nervous system, in many cases in unpredictable ways, sometimes creating long-term symptoms. Better appreciating the ties between immunity and the nervous system could be central to understanding COVID-19—and to preventing it.


Durante la pandemia, il dipartimento di neurologia della Johns Hopkins University è stato invaso da richieste di consulenza per persone che soffrono di insonnia. Rachel Salas, uno dei neurologi del team, dice che inizialmente pensava che questa ondata di disturbi del sonno fosse semplicemente il risultato di tutte le ansie che derivano da una devastante crisi globale: preoccupazioni per la salute, l’impatto economico e l’isolamento. In effetti, i modelli di interruzione del sonno si sono verificati in tutto il mondo. Circa tre quarti delle persone nel Regno Unito hanno avuto un cambiamento nel sonno durante la pandemia, secondo la British Sleep Society, e meno della metà ha un sonno ristoratore. “In estate, lo chiamavamo ‘COVID-somnia'”, dice Salas.

Negli ultimi mesi, tuttavia, Salas ha assistito all’emergere di uno schema più curioso. Il sonno di molte persone continua a essere interrotto da prevedibili ansie pandemiche. Ma sintomi più sconcertanti si sono verificati specificamente tra le persone che si sono riprese da COVID-19. “Stiamo vedendo rinvii da medici perché la malattia stessa colpisce il sistema nervoso”, dice. Dopo il recupero, le persone segnalano cambiamenti nell’attenzione, mal di testa debilitanti, annebbiamento del cervello, debolezza muscolare e, forse più comunemente, insonnia. Molti non sembrano ansiosi o preoccupati per le preoccupazioni legate alla pandemia, almeno non a un livello tale da spiegare di per sé la loro ritrovata incapacità di dormire. Piuttosto a volte fa parte di ciò che la comunità medica ha iniziato a chiamare “lungo COVID”, in cui i sintomi persistono indefinitamente dopo che il virus ha lasciato una persona.

Il suo collega Arun Venkatesan ha cercato di capire come un virus potrebbe causare l’insonnia. Si concentra in particolare sulle malattie autoimmuni e infiammatorie che colpiscono il sistema nervoso. Inizialmente, dice Venkatesan, l’assunto comune tra i medici era che molti sintomi post-COVID-19 fossero dovuti a una reazione autoimmune, un attacco mirato e fuorviante alle cellule del proprio corpo. Ciò può accadere nel sistema nervoso dopo infezioni da vari virus, secondo schemi prevedibili, come quello della sindrome di Guillain-Barré. Nei giorni successivi a un’infezione, quando nuovi anticorpi attaccano erroneamente i nervi, debolezza e intorpidimento si diffondono dalle punte delle estremità verso l’interno. Per quanto possa essere sconcertante, questo tipo di modello è almeno identificabile e prevedibile; i medici possono dire ai pazienti con cosa hanno a che fare e cosa aspettarsi.

Al contrario, i modelli post-COVID-19 sono sporadici, non chiaramente di natura autoimmune, afferma Venkatesan. I sintomi possono comparire anche dopo un caso lieve di COVID-19 e le tempistiche variano. “Abbiamo visto un numero di pazienti che non sono stati nemmeno ricoverati in ospedale e si sono sentiti molto meglio per settimane, prima di peggiorare”, dice Venkatesan. E i risultati non si limitano al cervello. Alla Northwestern University, il radiologo Swati Deshmukh ha messo in campo un flusso costante di casi in cui le persone sperimentano danni ai nervi in ​​tutto il corpo. Ha cercato prove che il virus stesso potrebbe uccidere le cellule nervose. È noto che i virus dell’epatite C e dell’herpes lo fanno e le autopsie hanno trovato SARS-CoV-2 all’interno dei nervi del cervello.

Tuttavia, crede che i sintomi siano molto probabilmente dovuti all’infiammazione. In effetti, la teoria principale per spiegare come un virus possa causare una così ampia varietà di sintomi neurologici su una varietà di scale temporali si riduce a un’infiammazione casuale, meno un attacco mirato che una rissa indiscriminata. Questo effetto è visto in una condizione nota come encefalomielite mialgica, a volte chiamata sindrome da stanchezza cronica. La diagnosi comprende una miriade di potenziali sintomi e probabilmente coinvolge più tipi di lesioni cellulari o problemi di comunicazione. In alcuni casi, il danno deriva da una privazione di ossigeno prolungata e di basso livello (come dopo una polmonite grave). In altri, il danno alla comunicazione tra le cellule nervose potrebbe derivare da processi infiammatori che modificano direttamente il funzionamento delle nostre griglie neurali.

L’imprevedibilità di questo processo patologico – come e quanto ampiamente si svilupperà a lungo termine e cosa fare al riguardo – pone sfide uniche in questa pandemia già incerta. L’encefalomielite mialgica è poco conosciuta, stigmatizzata e ampiamente travisata. I trattamenti medici e gli approcci diagnostici non sono affidabili. Gli stati infiammatori generali raramente rispondono a una singola prescrizione o procedura, ma richiedono interventi più olistici e continui per riportare il sistema immunitario in equilibrio e mantenerlo lì. Il sistema medico non è orientato verso tali approcci.

Ma questa comprensione di ciò che sta accadendo può anche offrire qualche speranza. Sebbene i dettagli tecnici siano chiaramente spinosi, c’è una certa rassicurazione in ciò che i medici  non  vedono. Quando i nervi vengono invasi e uccisi, il danno può essere permanente. Quando i nervi comunicano male – in modi che vanno e vengono – quel processo può essere trattato, modulato, prevenuto e molto probabilmente curato. Sebbene i cicli del sonno possano essere disturbati e danneggiati dal processo infiammatorio post-infettivo, radiologi e neurologi non vedono prove che ciò sia irreversibile. E tra l’arsenale di modi per tentare di invertirlo ci sono misure di base come il sonno stesso. Un sonno adeguato gioca anche un ruolo nel ridurre al minimo la probabilità di entrare in questo processo sgradevole e incerto.

Una funzione centrale del sonno è mantenere i canali adeguati di comunicazione cellulare nel cervello. Il sonno a volte è paragonato a una sorta di processo di purificazione antinfiammatoria; rimuove i prodotti di scarto che si accumulano durante una giornata di cottura. Senza sonno, questi sottoprodotti si accumulano e compromettono la comunicazione (proprio come sembra accadere in alcune persone con encefalomielite post-COVID-19). “Nelle prime fasi di COVID-19, ti senti estremamente stanco”, dice Michelle Miller, professore di medicina del sonno presso l’Università di Warwick nel Regno Unito. Essenzialmente, il tuo corpo ti sta dicendo che ha bisogno di dormire. Ma con il progredire dell’infezione, spiega Miller, le persone scoprono che spesso non riescono a dormire e i problemi di comunicazione si complicano a vicenda.

L’obiettivo, quindi, è uscire da questo ciclo o prevenirlo del tutto. Qui i benefici del sonno si estendono a tutto il corpo. “Il sonno è importante per un’efficace funzione immunitaria e aiuta anche a regolare il metabolismo, compreso il glucosio e i meccanismi che controllano l’appetito e l’aumento di peso”, afferma Miller. Tutti questi riguardano direttamente il COVID-19, poiché i fattori di rischio per i casi gravi includono diabete, obesità e apnea notturna. Anche a breve termine, dormire abbastanza profondamente e ad onde lente ottimizzerà il tuo metabolismo e ti preparerà al massimo in caso di malessere. Questi effetti possono anche avere effetto sulla vaccinazione. I vaccini antinfluenzali sembrano essere più efficaci tra le persone che hanno dormito bene nei giorni precedenti l’assunzione di uno.

Tutto ciò riconduce alla domanda fondamentale: una delle omissioni più evidenti nelle linee guida sulla salute pubblica in questo momento è semplicemente quella di dire alle persone di dormire di più?

L’unico consiglio sulla salute più banale di quello che ti viene detto di lavarti le mani è che ti venga detto di dormire di più. Ma è un cliché per un motivo. Il sonno ci rafforza e ci prepara per qualsiasi crisi, ma soprattutto quando le giornate sono brevi e fredde e le persone hanno poco altro da fare per potenziarsi e proteggersi. I giorni monotoni possono far scivolare le persone nella depressione, nell’abuso di alcol e in tutti i tipi di salute non ottimale. Potrebbe benissimo risultare che il consiglio standard per una pandemia dovrebbe essere quello di indossare una maschera, mantenere le distanze e dormire.

È più facile dirlo che farlo. Asim Shah, professore di psichiatria e scienze comportamentali al Baylor College of Medicine, ritiene che il sonno sia al centro di molti dei problemi di salute mentale che sono aumentati nel corso dell’anno. “C’è una totale mancanza di struttura. Ciò ha causato un enorme disturbo nei cicli del sonno “, dice. “Di solito tutti hanno un programma. Ottengono la luce solare e generano melatonina che li addormenta. In questo momento stiamo vedendo persone perdere interesse per le cose, isolarsi, non fare esercizio e quindi non dormire “. La depressione e l’ansia peggiorano l’insonnia e il ciclo degenera.

Questo può essere il punto in cui la melatonina, o altri approcci per aumentare i potenti effetti del sonno, potrebbero essere consequenziali. Russel Reiter, professore di biologia cellulare presso l’Università del Texas a San Antonio, è convinto che il trattamento diffuso del COVID-19 con melatonina dovrebbe già essere una pratica standard. A maggio, Reiter e colleghi hanno pubblicato un appello per la somministrazione immediata della melatonina a tutti i soggetti con COVID-19.

Se il mondo della ricerca sulla melatonina avesse un nucleo fuso, sarebbe Reiter. Ha studiato i potenziali benefici per la salute dell’ormone dagli anni ’60 e mi dice che prende 70 milligrammi al giorno. (La maggior parte dei flaconi in farmacia consiglia da 1 a 10 milligrammi.) Dopo aver parlato, mi ha inviato alcuni dei numerosi articoli di giornale che ha pubblicato sulla melatonina e sul COVID-19, almeno quattro dei quali sono apparsi su  Melatonin Research . Si riferiva allegramente a loro come “propaganda” e ha notato che ha studiato la melatonina da prima che io nascessi (senza chiedere quando fosse). “Conosco la melatonina lateralmente e all’indietro”, ha detto Reiter, “e sono molto fiducioso nel consigliarla”.  

La maggior parte degli scienziati del sonno, tuttavia, sembra concordare sul fatto che gli interventi più cruciali che facilitano il sonno non saranno medicinali, o addirittura supplementari. La raccomandazione generale è che è preferibile far funzionare regolarmente i cicli di melatonina del tuo corpo piuttosto che prendere semplicemente un integratore e continuare ad abbuffare Netflix e fissare il tuo telefono a letto. Ora che le giornate di così tante persone sono prive di struttura, Shah crede che una chiave per un sano sonno pandemico sia costruire deliberatamente delle routine. Nei fine settimana, svegliati e vai a letto alla stessa ora degli altri giorni. Fai passeggiate programmate. Prendi la luce del sole nelle prime ore della giornata. Riduci la luce blu per un’ora prima di andare a letto. Rimani connesso con altre persone in modi significativi, nonostante sia fisicamente distante.

Anche piccoli rituali quotidiani possono aiutare, dice Tricia Hersey, la fondatrice di un’organizzazione per la difesa del pisolino chiamata Nap Ministry. Accendi una candela. Bevi una tazza di tè in un luogo specifico a una certa ora. “I rituali ripetitivi fanno parte di ciò che ci rende umani e ci radicano”, mi ha detto. Sono anche forse l’intervento più raggiungibile che ci sia. Ovunque tu sia, dice Hersey, “puoi sognare ad occhi aperti. Puoi rallentare. Puoi trovare piccoli modi per fermarti e ricordare chi sei. “

Per lei, avere il controllo del sonno è importante proprio perché l’ordine manca in così tante altre parti della vita per così tante persone. Anno dopo anno, ci sono significative disparità di sonno nella popolazione degli Stati Uniti. La quantità e la qualità del sonno che otteniamo dipendono dal nostro ambiente tanto quanto, se non di più, dal nostro comportamento personale. Stato socioeconomico e grafico della qualità del sonno su linee parallele. Il modo più efficace per migliorare il sonno è garantire che le persone abbiano un luogo calmo e tranquillo in cui riposare ogni notte, libere da preoccupazioni sui bisogni fondamentali come la sicurezza alimentare. La pandemia ha portato rassicurazioni opposte, esacerbando le incertezze alla radice di disparità già nette.

Poiché la ricerca del sonno ricade solo di più sugli individui, molti sono lasciati a pensare fuori dagli schemi. Ciò ha incluso, per alcuni, dilettarsi con l’ipnosi. Non il tipo di ipnosi in cui sei sul palco e ti viene detto di comportarti come un pollo, ma un processo leggermente più raffinato. Christopher Fitton è uno dei tanti ipnoterapeuti che hanno trascorso la pandemia creando video e podcast su YouTube destinati a far addormentare le persone. Le sessioni di Fitton coinvolgono 30 minuti di lui che dice cose che danno potere agli ascoltatori con la sua voce piacevole e semi-sussurrata. Mi dice che ora riceve più di 1 milione di ascolti al mese.

L’ipnoterapia ha lo scopo di rallentare il rapido innesco dei nostri nervi. Simile alla meditazione guidata o alla respirazione profonda, l’intento è quello di impedire alle persone di pensare troppo e consentire al sonno di avvenire naturalmente. Mentre ascolti Fitton che dice cose banali sui muscoli della schiena o ti chiede di immaginare un albero specifico in un luogo specifico, “l’obiettivo è quello di entrare in uno stato rilassato, simile alla trance, in cui il tuo subconscio è aperto a più suggestioni”, lui dice. Quindi, quando ti dice di dormire, è meno probabile che il tuo cervello discuta con lui su come sei troppo occupato o su come devi preoccuparti di più del motivo per cui qualcuno ha letto il tuo messaggio di testo ma non ha risposto.

Gli ipnoterapeuti come Fitton forniscono strumenti per radicarti, alla fine cercando di essere in grado di farlo senza assistenza, senza Internet. (È comunque meglio non portare il telefono in camera da letto). La concentrazione implica la pratica; lo stato di trance raramente accade facilmente e nessun modo unico funziona per tutti. Di solito è necessaria una certa sperimentazione. A quanto pare lo è ancora per me. Mentre ascoltavo una delle registrazioni di Fitton, non potevo sfuggire completamente all’immagine di lui nel suo ufficio a casa che parla a bassa voce nel microfono, mentre legge un annuncio per Spotify, proprio come tutti gli altri.

Ma indipendentemente da chi ti fidi per aiutarti a liberarti della coscienza, ora sembra il momento ideale per fare sul serio la pratica. Disegna i confini per te stesso e dormi come se la tua vita dipendesse da questo. Se tutto va bene, non lo farà.

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